Конец эпохи динозавров

Дискуссии о массовом вымирании видов на Земле, как правило, не обходятся без упоминания об исчезновении динозавров, произошедшем 65 миллионов лет назад. Это один из немногих случаев, когда найдено множество свидетельств падения метеорита, вызвавшего катастрофу.

Факт столкновения Земли с метеоритом подтверждает тончайший слой глины между слоями мезозоя и кайнозоя. В этом слое обнаружена высокая концентрация иридия, что указывает на падение метеорита крупных размеров. Иридий, представляющий собой благородный металл из группы платиноидов, содержится в земном ядре и часто встречается в метеоритах.

Его повышенные концентрации наблюдаются также в тектитах (частицы стекла, образующиеся при сплавлении горных пород под воздействием метеоритного удара) и ударно-метаморфизованном кварце, которые подверглись очень высоким температурам и давлению при столкновении метеорита с земной поверхностью. Поскольку этот слой глины распространен по всей планете, очевидно, что огромной силы удар и его катастрофические последствия вполне могли стать причиной вымирания на границе мелового и третичного периодов.

Другие доказательства

Несколько позже на полуострове Юкатан в Центральной Америке был обнаружен гигантский ударный кратер Чикшулуб, возраст которого совпадал с возрастом обогащенного иридием глинистого слоя и насчитывал 65 миллионов лет. Поднявшиеся в атмосферу тонны пыли и газов вызвали череду климатических изменений, приспособиться к которым большинство видов не смогло. Затемнение атмосферы мешало фотосинтезу и влекло за собой снижение температуры. Затем пары воды и углекислый газ стали причиной сильного перегрева и кислотных дождей, которые привели к вымыванию кальция из морских организмов с известковым скелетом, в частности кораллов.

Вулканический характер

Альтернативные теории, объясняющие массовое вымирание таких обитателей планеты, как динозавры и кораллы, говорят о мощных вулканических извержениях на нагорье Декан в Индии, которые также могли вызвать затемнение атмосферы и другие катастрофические явления. Вместе с метеоритным ударом они могли растянуть вымирание видов на тысячи и десятки тысяч лет.